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El fantasma del pantano, que se volvió un descubrimiento valioso de la Segunda Guerra mundial

En 1972, la Fuerza Aérea Real Australiana estaba haciendo un viaje de rutina por un área remota de Papúa Nueva Guinea, parte del territorio australiano en el momento. Era un día corriente y todo parecía normal al principio, pero luego pasó algo que cambiaría todo.

Al principio, las personas dentro del helicóptero no sabían exactamente lo que estaban viendo. Era una vista inusual, considerando que estaban muy profundo en las áreas forestales de Papúa Nueva Guinea. Todo lo que podían ver durante millas era maleza verde sólida, pero luego algo blanco y con una forma extraña apareció frente a ellos.


Con cuidado, sin saber qué estaban viendo exactamente, volaron más cerca a la figura que estaba recostada bruscamente entre los árboles y la naturaleza verde. El objeto que veían estaba sumergido a medias bajo el agua. El área donde estaban era parcialmente tierra pantanosa.

Los pantanos de Papúa Nueva Guinea están plagados de animales peligrosos, incluyendo caimanes, volviendo difícil la identificación del objeto en el pantano. El país era una zona conflictiva durante la Segunda Guerra Mundial y un lugar de disputa para el frente del Sudoeste del Pacífico, y la guerra dejó un tesoro de objetos escondidos profundamente en terrenos difíciles de alcanzar, todo esperando a ser descubierto.


Los visitantes que empezaron a ir a la isla después de la guerra iban por una razón específica, una que no puedes encontrar en muchos lugares en el mundo. Las personas no empezaron a viajar a la isla por sus playas arenosas ni su rica cultura, sino por los restos de la guerra.


Miles de entusiastas de guerra llegan al país anualmente para explorar los restos de la guerra que contaminan las islas, un número que era tan sólo mayor a 100 hace apenas 10 años. Los turistas disfrutan explorando las bases militares japonesas, australianas y americanas. Papúa Nueva Guinea ciertamente se convirtió en zona de caza para personas que buscan restos de la guerra, pero después de que la Fuerza Aérea Real Australiana viera algo escondido en el pantano en 1972, dos hombres estaban a punto de meterse en una gran aventura una década después.

Dos hombres en particular no se iban a quedar sentados mientras sabían que había algo grande y misterioso en el pantano. Sus nombres eran Fred Hagen y David Tallichet. Ambos eran experimentados con las reliquias de la guerra y restaurándolas, las condicionaban como nuevas.

Fred, el arqueólogo por oficio, siempre estaba buscando restos raros y antiguos de las guerras. Ambos decidieron que partirían al peligroso pantano para descubrir qué había ahí. Entonces juntaron un equipo de locales y empezaron a recolectar herramientas para ayudarlos a llegar ahí y comenzar a explorar.


Con toda su preparación completa, el equipo salió a la tierra salvaje de Papúa Nueva Guinea sin saber lo que encontrarían atrapado en la ciénaga pantanosa. Pero sabían que, fuera lo que fuere, había estado ahí durante décadas. El objeto que encontraron en el pantano varios años atrás los estaba provocando.


Juntos se arriesgarían hacia lo desconocido sin nada más que un par de herramientas y su capacidad intelectual combinada para protegerse. Entonces David y Fred partieron hacia las ciénagas junto a los locales y pudieron contratar a alguien que los ayudara con la navegación y el trabajo una vez que llegaran al sitio.


El objeto misterioso que descubrieron los australianos tantos años atrás permanecía esperando en las profundidades de los pantanos de Papúa Nueva Guinea. El pantano está parcialmente sumergido en el agua, volviéndolo casi imposible de alcanzar. Los locales conocen al pantano infestado de cocodrilos como Agaiambo y pocos se atreven a entrar en ese pantano voluntariamente.


De hecho, la inaccesibilidad de la locación y el objeto estando parcialmente sumergido en agua eran factores que contribuían a la preservación del objeto que había sido olvidado hace tanto tiempo. Pero Hagen y Tallichet no iban a dejar que el objeto siguiera inexplorado.


Tras más investigaciones, se volvió claro que el objeto que estaba oculto en el pantano en realidad era un avión muy grande. Debido a la ubicación del avión, se convirtió localmente en el “fantasma del pantano,” un avión posiblemente embrujado que merodeaba en las aguas poco profundas del pantano.


Gracias a la cobertura de los medios del avión, muchas personas comenzaron a viajar sólo para ver el avión en todo su esplendor. Pero ¿de dónde venía y cuánto tiempo había estado ahí? Estas sólo eran algunas preguntas que Hagen y Tallichet se hacían mientras se embarcaban en su viaje a descubrir más sobre el misterioso avión.


No pasó mucho después de inspeccionar el avión que se descubrió que en realidad era un avión bombardero de la Segunda Guerra Mundial, lo cual no era muy sorprendente considerando que Papúa Nueva Guinea era una zona de conflicto entre las fuerzas aliadas y el imperio japonés durante la guerra.


Durante los años en que el avión bombardero estuvo en el pantano, se conoció como el santo grial de la aviación militar. Esto era por estar tan bien preservado e inaccesible, y el avión incluso llegó a ser considerado como algún tipo de objeto romántico que se usaba como monumento a todas las personas que perdieron sus vidas en la guerra.


Debido a la ubicación del avión en el pantano, hacía tiempo que lo habían considerado imposible de mover, ya que era casi imposible llegar a él. No sólo estaba situado en un área muy inaccesible, sino que también era considerado imposible de salvar. Hagen incluso lo reconoció diciendo, “se consideraba que era imposible de salvar.”


Pero nada de eso detendría a los dos hombres de hacer su mejor intento por salvar el avión y devolverlo en condiciones impecables. Ya que entre los dos tenían mucha experiencia restaurando todo tipo de aviones. Una cantidad inmensa, de hecho.


Uno de los hombres detrás del plan de salvar el avión fue un hombre llamado David Tallichet. Un veterano de la Segunda Guerra Mundial que tiene mucha experiencia lidiando con aviones u otras aeronaves. Tiene una empresa de recolección y restauración de aeronaves militares y es muy apasionado por su trabajo.


Durante un punto de su vida, era el orgulloso dueño de más de 120 aviones. Su colección incluía aeronaves asombrosas tales como un bombardero B-25 Mitchell y un P-40 Tomahawk. Estaba emocionado de agregar otro avión a su lista de aeronaves militares salvadas. Pero todavía no sabía exactamente qué tipo de avión estaba atascado en el pantano.


Tras más investigaciones de la aeronave, descubrieron rápidamente que el tipo de avión atascado en el pantano de Papúa Nueva Guinea era uno de los mismos tipos de aviones que Tallichet había pilotado durante la Segunda Guerra Mundial. El tipo de avión era un B-17E Flying Fortress (Fortaleza Voladora).


Considerando eso, tanto Hagen como Tallichet se pusieron manos a la obra intentando salvar el avión conocido como el “fantasma del pantano.” Empezaron el trabajo en los 80, pero les tomaría décadas completar esta extremadamente difícil tarea. Aunque se consideraba imposible salvar el avión, los dos seguían intentando y no se iban a desanimar por nada.


Según Hagen, la restauración del avión era su mayor sueño. “Porque por alguna razón capturó la imaginación de las personas alrededor del mundo…” le dijo a la Radio Pública del Sur de California. El B-17E fue apodado apropiadamente como la Fortaleza Voladora.


Según una leyenda local, el apodo se le dio a la aeronave después de que un periodista del Seattle Times viera el avión durante un vuelo de prueba en 1935 y comentó que parecía una fortaleza voladora. Aún más asombroso que el encuentro y restauración el avión es la historia de fondo y cómo el avión llegó a estar medio sumergido en el lejano pantano.


Boeing empezó a producir el bombardero B-17 en los años 30. Desde su introducción en 1938, el B-17 todavía era el tercer bombardero más producido de todos los tiempos. Lo usaban mucho durante la Segunda Guerra Mundial, mayormente en Europa contra fuerzas alemanas. Se construyeron al menos 12.731 aeronaves.


Sólo un día antes de que los japoneses atacaran Pearl Harbor el 7 de diciembre de 1941, enviaron al Fantasma del Pantano a una misión especial. En lugar de volar con el Escuadrón Canguro ese día, lo enviaron en una de las misiones de bombardeo más tempranas de la Segunda Guerra Mundial.


Luego, pocos meses después, llegó el desastre. Los japoneses invadieron el municipio de Rabaul en la isla de Nueva Bretaña en Papúa Nueva Guinea. La invasión fue una amenaza para todas las tropas aliadas posicionadas en el país y tenían que hacer algo para asegurar su seguridad. Pero sería un desastre para el Fantasma del Pantano.


En febrero de 1942, despacharon al Fantasma del Pantano para atacar los barcos japoneses en el puerto de Rabaul en la Isla Nueva Bretaña. Pero el majestuoso Fantasma del Pantano trágicamente no volvería de su misión. Nada salió como había sido planeado ese día para la fortaleza voladora.


El avión empezó a experimentar problemas cuando las puertas del compartimiento de bombas no abrieron. Tuvieron que pasar una segunda vez hacia su objetivo antes de que finalmente las abrieran. Pero para ese momento, ya habían abierto fuego antiaéreo de las tropas japonesas. Algo que llevaría a la ruina del Fantasma del Pantano.


El Fantasma del Pantano debía regresar a la ciudad capital de Puerto Moresby, pero no había manera de que la tripulación pudiese hacer eso con un ala rota y el enorme derramamiento de combustible. Luego el piloto vio el lugar perfecto para hacer un aterrizaje de emergencia.

Lo que el piloto pensó que sería un campo de trigo terminó siendo un pantano. Un pantano habitado por cocodrilos feroces y mortales. El Fantasma del Pantano hizo su aterrizaje de emergencia en el pantano con un aterrizaje relativamente suave. Milagrosamente, ninguno de los miembros de la tripulación salió herido de gravedad.


Aunque hubiese sido bueno para ellos, la tripulación del avión ahora estaba varada en medio de un pantano peligroso en medio de la nada. Sin saber dónde estaban o a dónde irían, se fueron a buscar civilización y ayuda para volver a su base ubicada en la capital.


Desafortunadamente, toda la tripulación se contagió de malaria mientras intentaban cruzar los peligrosos pantanos. Afortunadamente, se encontraron con nativos que los asistieron y los llevaron de regreso a su pueblo. Los amables locales ayudaron a tratar a la tripulación y la enfermera los curó. Desde ahí, era momento de reunirse con las fuerzas de EEUU.

La tripulación de la fortaleza voladora eventualmente se reunió con las fuerzas de EEUU en la capital de Nueva Guinea, Puerto Moresby. Recibieron a la tripulación como héroes, pero su celebración no duró mucho. Casi inmediatamente los enviaron a una nueva misión.


Aunque la tripulación del Fantasma del Pantano fue reubicada a una nueva misión, su Fortaleza Voladora fue olvidada, medio sumergida en el lejano pantano. Mientras pasaba el tiempo y la guerra se terminó, nadie volvió a pensar en la Fortaleza Voladora, y era momento de ir a casa.

Durante décadas, sólo conocían el avión los locales de las áreas cercanas. Las fuerzas de EEUU se olvidaron completamente del avión y no hicieron ningún esfuerzo por recuperarlo del lugar del aterrizaje. Luego, en 1972, las tropas australianas redescubrieron el avión mientras volaban sobre el pantano. Las noticias llegaron a los medios internacionales y el Fantasma del Pantano se volvió famoso.


Cuando Hagen y Tallichet eventualmente llegaron al Fantasma del Pantano, encontraron que la aeronave estaba extraordinariamente bien preservada. En su mayoría por estar parcialmente sumergida en agua y porque es difícil llegar a la ubicación. Pero eso no detuvo a los locales de saquear el avión.


La operación de salvamiento de Hagen y Tallichet finalmente se completó en el 2006, pero sólo recibiría permiso de devolver la aeronave a tierras americanas cuatro años más tarde. Otro problema que tuvieron durante su operación fue convencer a los locales de dejarlos remover el bombardero B-17.


Para los locales, el bombardero era una reliquia en tierra sagrada. Tuvieron que persuadirlos para entregar el Fantasma del Pantano. Los locales incluso hicieron una ceremonia para tranquilizar a los espíritus en el pantano. Pero no todos estaban felices con la decisión del jefe de permitir que Hagen y Tallichet removieran la reliquia.


Un helicóptero militar hecho en Rusia levantó el bombardero y lo movió en el aire hasta la barcaza que los estaba esperando lejos de la costa.


En la primera exhibición de la Fortaleza Voladora B-17 después de ser removida del pantano en Papúa Nueva Guinea fue una visita en Long Beach, California. Sorprendentemente, muchas de las personas presentes fueron amigos y familiares de la tripulación original del bombardero.


Todos los presentes estaban llenos de emoción de ver que el avión perdido finalmente había regresado a los Estados Unidos. El bombardero sigue siendo un monumento de una guerra horrible que se llevó millones de vidas. Empezando en el 2013, la Fortaleza Voladora B-17 ha estado en exhibición en el Museo de Aviación en Pearl Harbor.


Mariano Gómez. La Vanguardia.


Imágenes ABC.ES